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Profundizando: tendencias en la minería subterránea de roca dura en busca de oro y metales básicos

Si bien los métodos de minería subterránea muestran un costo más alto que el de cielo abierto, su complejidad casi siempre significa que existe una oportunidad tanto en la productividad como en la mejora de los costos.

La minería subterránea de roca dura representa el 40% de las operaciones mineras mundiales, pero solo el 12% de la producción pura (ROM ). Las minas subterráneas también tienden a ser más específicas, más costosas y menos productivas que las minas a cielo abierto. Debido a que la elección de qué método subterráneo desplegar depende principalmente de la geología del depósito que se extrae, el operador tiene poca flexibilidad para elegir el método de extracción dado que el objetivo es maximizar el valor de los activos netos durante la vida útil de la mina. 

Pero dada la complejidad inherente a la minería subterránea, con frecuencia descubrimos oportunidades de mejora tanto en la productividad como en los costos. De estos métodos, el “stoping” no solo es el más común, sino que también ofrece la mayor participación en la producción general, casi el 50% ; el “block caving” es uno de los métodos menos utilizados, pero es responsable de una participación importante de la producción total, casi el 25%.  Una vez más, estos procesos de minería subterránea a menudo están determinados por los depósitos y la economía de la minería y, por lo tanto, están algo fuera del control del operador.

El gasto operativo depende en gran medida del método de extracción, pero también está influenciado por otros factores.

El “block caving” tiene el gasto operativo asociado más bajo de los métodos de minería subterránea de roca dura, y se acerca más al gasto operativo promedio de una operación a cielo abierto.

El “stoping” tal como se implementa actualmente es el segundo método de minería más caro. Con todo lo demás igual, los métodos de minería que utilizan tapones de pozo largo se encuentran entre los más bajos en términos de gastos operativos; sin embargo, la amplia gama de geometrías y productividades de depósitos entre minas y regiones hace que el promedio se eleve por encima del método de “room-and-´pilar”.

Proyectos mineros: tendencias regionales

América Latina proporciona la mayor producción minera por volumen entre las materias primas consideradas, seguida de Oceanía. África y América del Norte ocupan el primer lugar en términos de gastos operativos; y Asia y la Comunidad de Estados Independientes (CEI) registran el costo más bajo por tonelada métrica. 

Al mismo tiempo, las variaciones regionales de costos también están impulsadas por la importancia relativa de la minería específica métodos en cada región; por ejemplo, América Latina y Asia se encuentran en el extremo inferior de la escala de gastos operativos, en parte debido a que gran parte de la producción se realiza mediante “block caving” en estas regiones.

La productividad de la mano de obra en las paradas varía mucho de una región a otra. Las minas de Oceanía son cuatro veces más productivas que las de las regiones menos productivas; sin embargo, los costos salariales más altos de Oceanía y América del Norte anulan su ventaja en la productividad laboral. Las regiones con costos laborales más bajos, como Asia y la CEI, podrían capitalizar aún más su posición de costos favorable trabajando para mejorar su productividad laboral.

Variación significativa de costos y productividad entre minas subterráneas

Las minas subterráneas representan el 40% de las operaciones mineras mundiales en numerosos tipos de depósitos y productos básicos, y emplean una variedad de métodos de minería en una amplia distribución geográfica y con una amplia gama de productividad y costos laborales. Esta variabilidad inherente significa que cada mina individual enfrenta un conjunto específico de condiciones operativas y un conjunto único de desafíos que superar para capturar mejoras de rendimiento. Para la mayoría de las minas subterráneas, las propiedades intrínsecas del depósito significan que nunca serán adecuadas para el método a cielo abierto, que tiene un costo mucho menor; sin embargo, según nuestra experiencia, siempre existe la oportunidad de mejorar, tanto en la productividad como en la posición de los costos.

Este artículo ha sido escrito por Rémi Martino, Patrick McCann, Raj Kumar Ray y Otto van der Ende para McKinsey & Company. Ha sido traducido y publicado por Gerens en septiembre de 2021. 

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